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Los viajes en bicicleta están aumentando en todo el mundo. ¿Durará?

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El pasado noviembre, una amiga me pidió que la acompañara en bicicleta a Tigre, una ciudad fluvial situada a unos 40 kilómetros de Buenos Aires, donde vivo. Tigre es una excursión popular de un día por su mercado de artesanía, el museo del mate y las excursiones en barco por el delta, y la mayoría de los visitantes llegan a ella en tren.

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Nunca había recorrido 40 kilómetros en bicicleta, ni había hecho un viaje nocturno en bicicleta (la otra parte del plan de mi amigo); un viaje así era algo que había considerado en el pasado pero que nunca había emprendido por una u otra razón. Pero esta vez era diferente: habíamos pasado la mayor parte del año en casa o a poca distancia de ella, así que cuando el recuento de casos empezó a disminuir y las restricciones de la cuarentena se suavizaron, estábamos ansiosos por salir y explorar

Tardamos tres horas y media en llegar al centro de Tigre, incluyendo nuestras paradas para comer y ver el arte callejero a lo largo del río. No fue tan eficiente como el tren (que sólo tarda una hora), pero fue mucho más curativo después de una larga cuarentena invernal tener el sol en la piel y movernos por nuestra propia voluntad y fuerza de piernas. Nos sentimos liberados mental y físicamente. Noté una notable diferencia en mi estado mental al volver a mi apartamento de Buenos Aires. La sensación de desesperación que había sentido durante gran parte del año se había disipado. Me sentía menos estresada que en mucho tiempo y empoderada, capaz de afrontar los nuevos retos de la pandemia

El aumento de los viajes en bicicleta en todo el mundo

Cuando el mundo se bloqueó hace un año, la gente buscó una forma de mantenerse sana, cuerda y socialmente distante. Como yo, la encontraron en una bicicleta. En países como Sudáfrica o Italia se dispararon las ventas de bicicletas. El Grupo NPD, una empresa de investigación de mercado, informó de que en EE.UU. se produjo un aumento del 121% durante el año en las ventas de bicicletas de ocio. Y cuando este rápido aumento del tránsito en bicicleta se hizo evidente la primavera pasada, ciudades y países de todo el mundo se apresuraron a acomodar a los viajeros de dos ruedas

Algunos países, como Francia, empezaron a conceder subvenciones a los ciudadanos para reparaciones de hasta 50 euros en tiendas de bicicletas designadas, y muchos gobiernos municipales de todo el mundo empezaron a ampliar la infraestructura ciclista. Londres, Bruselas y Bogotá vieron cómo se añadían nuevos carriles para bicicletas en las vías principales y se reducían los límites de velocidad de los coches que circulaban junto a ellas

Incluso en los países en los que los gobiernos fueron más lentos a la hora de promover el uso de la bicicleta durante la pandemia, los ciudadanos empezaron a hacerlo de todas formas. Los activistas de la bicicleta de Abiyán (Costa de Marfil) y Nairobi (Kenia) pidieron a los gobiernos que ampliaran la infraestructura para las bicicletas, mientras que muchos más ciudadanos empezaron a ir en bicicleta por calles sin carriles bici para evitar las líneas de transporte público y los posibles contagios. Los ciclistas de estos países demostraron que, aunque el apoyo de los gobiernos ayudó a que creciera el auge de las bicicletas hasta cierto punto, el verdadero combustible para ello procedía de los propios individuos

Mientras que muchos de estos ciclistas utilizaban sus bicicletas como un medio alternativo para ir al trabajo, buscar asistencia sanitaria o atender otras necesidades esenciales, otros compraron bicicletas o estrenaron las que ya tenían simplemente por una forma segura y divertida de explorar sus ciudades y países al aire libre. Antes del inicio de la pandemia, los viajes en bicicleta tenían un gran atractivo en sí mismos, ya que ofrecían multitud de ventajas a los viajeros

«Era una forma de hacer ejercicio, una forma de conectar más con tu entorno», dice el doctor Jim Taylor, psicólogo deportivo y consultor de USA Triathlon. «Realmente no puedes disfrutar de tu entorno cuando vas a 110 km/h» Esos beneficios de larga data de los viajes en bicicleta se vieron amplificados por los desafíos y el estrés de la pandemia, lo que llevó a más personas a subirse a los sillines este año pasado.

¿Es sostenible esta tendencia a viajar en bicicleta?

En algún momento, la vida volverá a una versión de la normalidad en la que la gente se sentirá lo suficientemente cómoda como para viajar a través de modos más tradicionales, como aviones, trenes y otros espacios compartidos, ya sea para las vacaciones o para la actividad diaria. Pero durante la pandemia, las bicicletas se convirtieron en algo esencial para muchos

«Uno de los aspectos más inquietantes de la pandemia es que no es algo que podamos controlar», dice Taylor. «Tenemos esta necesidad innata [de control]. El ciclismo, a un nivel muy fundamental, nos da una sensación de control en cuanto a mover nuestros cuerpos, estar sanos… una forma de alejarnos de todas las presiones y el estrés de la pandemia. En general, tiene un beneficio psicológico, emocional y físico muy amplio»

Esa pérdida de control nos empujó a las bicicletas. La bicicleta se convirtió en una fuente de refugio para millones de personas cuando los coches, los trenes y otros medios de transporte se sentían inseguros. Pero cuando se recupere la sensación de normalidad, ¿qué significará para este giro hacia los viajes de ocio en bicicleta?

«Mi opinión es que la cantidad de tiempo que se pasa en bicicleta disminuirá un poco», dice Taylor. «Al mismo tiempo, el gran volumen y los kilómetros que se recorren ahora en comparación con los años pasados, nunca volverá a ser como antes»

Los datos de Rails to Trails Conservancy (una organización sin ánimo de lucro que trabaja para transformar los corredores ferroviarios en redes de senderos) apoyan su proyección. La organización hizo un seguimiento del uso semanal de los senderos por parte de los ciclistas en EE.UU. en 2020. Cada semana desde el inicio de la pandemia, excepto una, el número de ciclistas aumentó. El pico del año pasado se produjo en la primera semana de abril, con un aumento del 217% del número de ciclistas en comparación con el año 2019; a mediados de diciembre, había descendido a un aumento del 26% con respecto a la misma época de 2019

Aun así, ese 26% es un aumento significativo respecto al año anterior. Tal vez el mayor beneficio de los viajes en bicicleta durante la pandemia sea simplemente darse cuenta de que podemos hacerlo y de que es una opción viable para viajes cortos y a veces largos. «Más gente se está dando cuenta de que no hace falta conducir tres manzanas para ir al supermercado», dice Taylor

Pero, ¿cree que habrá un gran cambio hacia los viajes en bicicleta desde otras formas de desplazamiento después de la pandemia? «Creo que la pandemia ha durado lo suficiente como para que algunos de los hábitos se hayan reeducado y otros se hayan arraigado. Sin duda, espero que [los viajes de ocio en bicicleta] continúen», dice, aunque prevé que sean sobre todo viajes de media o una hora para la población en general.

4 razones por las que el entusiasmo por los viajes en bicicleta ha llegado para quedarse

Mientras seguimos prediciendo qué tendencias del año pasado terminarán y cuáles se quedarán, esperamos que los viajes en bicicleta estén entre los pocos que permanezcan. Sin duda, los modos de viaje más tradicionales volverán, reduciendo la necesidad o el deseo de algunas personas de viajar en bicicleta. Entonces, ¿cuál será la fuerza motriz para fomentar los viajes sobre dos ruedas? He aquí cuatro razones por las que esta tendencia podría perdurar.

El impacto medioambiental

Hay un beneficio y una razón obvios por los que se espera que la bicicleta se convierta en una norma para algunas personas: Es un modo de viajar muy ecológico. Un estudio realizado por el Instituto del Cambio Ambiental y Transport for London en 2019 comparó los efectos de sustituir los desplazamientos cortos (ocho kilómetros o menos) en coche por bicicletas en Cardiff, Gales. Descubrieron que los desplazamientos a pie o en bicicleta podían sustituir hasta el 41% de los viajes en coche en general, lo que suponía una reducción de las emisiones de CO2 en la ciudad de casi un 5%. Otros estudios han medido lo mismo en Barcelona, Nueva Zelanda y EE.UU. con estadísticas similares.

Debido a la capacidad de los viajes en bicicleta para reducir las emisiones de gases de efecto invernadero, el Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de la ONU recomendó cambiar los desplazamientos en coche por la bicicleta como forma de detener el aumento de la temperatura global. A medida que salen a la luz más estudios, se siguen descubriendo más beneficios de la bicicleta. Un estudio sueco descubrió que 111.000 personas que se desplazan en coche en Estocolmo podrían pasarse a la bicicleta, reduciendo así el carbono negro y el óxido de nitrógeno en el aire y ahorrando 449 años de vida a la población general al año.

Estos beneficios de un aire más limpio, menos congestión de tráfico y menos emisiones de carbono son difíciles de ignorar. Y, por supuesto, cambiar el coche por la bicicleta para distancias cortas es más fácil de hacer que para las más largas. Pero no hay duda de que muchas personas seguirán eligiendo las dos ruedas en lugar de las cuatro por la salud del medio ambiente cuando necesiten ir a algún sitio

Beneficios para la salud mental

Para algunos, la salud mental se convertirá en una fuerza motriz. En Buenos Aires, hubo una estricta cuarentena en los primeros meses de la pandemia que contribuyó en gran medida al deterioro de la salud mental. Tras 100 días de bloqueo en los que los habitantes sólo podían salir de casa para comprar alimentos o medicamentos, la Universidad Nacional de La Matanza realizó una encuesta sobre los efectos de la cuarentena en la salud mental de los residentes. Descubrieron que el 43,8% de los encuestados dijeron que necesitaban atención psicológica debido a la ansiedad, la tristeza, la desesperanza y la inestabilidad emocional directamente relacionadas con su experiencia de la pandemia.

Cuando la cuarentena remitió y pudimos volver a hacer ejercicio al aire libre, nos subimos a nuestras bicicletas; tanto es así que la bicicleta se convirtió en el medio de transporte más utilizado en el país, según los análisis de Google Maps. En Buenos Aires, el uso de la bicicleta aumentó un 98%. Esto se debió en parte a que el transporte público seguía estando restringido sólo a los trabajadores esenciales, pero también a que la gente necesitaba estar al aire libre.

Mejoras en la infraestructura para bicicletas

Otra de las claves para mantener el entusiasmo en los desplazamientos en bicicleta se debe a los gobiernos nacionales y locales. Aunque los carriles emergentes de Buenos Aires han servido para reducir la congestión de las carreteras y la contaminación, los gobiernos deben promulgar cambios permanentes para conseguir efectos duraderos.

En Buenos Aires, el ayuntamiento ha declarado el objetivo de que los residentes realicen un millón de viajes en bicicleta al día para 2023. A lo largo de la pandemia, la ciudad ha trabajado junto con la Iniciativa Bloomberg para la Seguridad Vial Global para ampliar la infraestructura ciclista, pasando de 227 kilómetros de carriles bici en septiembre de 2020 a 267 kilómetros en enero de 2021. Un cambio importante ha sido la adición de carriles para bicicletas en las principales vías, como las avenidas Corrientes y Córdoba, en lugar de sólo en las calles laterales, que es donde estaban la mayoría antes de la pandemia.

Para fomentar el uso de la bicicleta, la ciudad podría mantener los límites de velocidad más bajos para los coches que comparten la calzada con los carriles bici, así como convertir los carriles pintados en carriles protegidos. La cantidad de estos cambios que el municipio lleve a cabo estará directamente relacionada con el aumento o el descenso de los desplazamientos en bicicleta por ocio.

El atractivo de los viajes en bicicleta

Y para otros, el reto y la novedad de hacer un viaje de ocio de larga distancia en bicicleta será razón suficiente, tanto si son nuevos en ese tipo de viaje como si lo han disfrutado en el pasado. El franco-canadiense Yvan Frasier llevaba un año y medio viajando desde los Territorios del Noroeste de Canadá hasta el extremo de Sudamérica cuando le llegó la pandemia, y se quedó tirado en la Patagonia argentina. Cuando se le pregunta si cree que una mayor cantidad de la población mundial seguirá haciendo viajes de larga distancia en bicicleta después de la pandemia, se muestra optimista: «Creo que [la pandemia] hizo que mucha gente se diera cuenta de que la vida es bastante frágil. Supongo que por eso la gente quiere simplemente salir a la naturaleza y montar en bicicleta y tener algunas buenas experiencias sencillas y saludables.»

Frasier también disfruta especialmente de los componentes sociales y emocionales. Cita el hecho de conocer gente nueva, la posibilidad de aprender en la carretera y los retos físicos diarios que conlleva un viaje largo en bicicleta como algunas de las razones para elegir los viajes en bicicleta en lugar de otras formas de viajar

No sabemos exactamente cómo o cuándo nuestras vidas volverán a la versión anterior a 2020 de la normalidad, pero es de esperar que la bicicleta como medio de viaje esté aquí para quedarse para mucha gente, siendo lo más importante cuando tengamos que ir a algún sitio. En otras palabras, la próxima vez que planees un viaje -ya sea al supermercado o más lejos, a una ciudad vecina- pregúntate:

¿Puedo ir en bicicleta?